¿Cómo se diagnostica el estreñimiento?

Una cuidadosa historia clínica y el examen físico son importantes en todos los pacientes con estreñimiento. Existen muchas pruebas que pueden utilizarse para evaluar este problema, la mayoría de los pacientes sólo necesitan las pruebas básicas, mientras las otras se reservan para personas que presentan estreñimiento severo o que no responde fácilmente al tratamiento.

Historia clínica

La historia clínica cuidadosa de un paciente con estreñimiento tiene importancia crítica por muchas razones, pero especialmente porque le permite al médico definir el tipo de estreñimiento. Esto, a su vez, dirige el diagnóstico y el tratamiento. Por ejemplo, si la defecación es dolorosa, el médico sabe que deberá buscar problemas anales como un esfínter anal estrecho o una fisura anal. Si el paciente está experimentando un esfuerzo significativo, entonces es probable que se trate de la disfunción del suelo pélvico, así como la falta de fibra en la dieta es la causa de otras complicaciones relacionadas.

La historia clínica también revela medicamentos y enfermedades que pueden causar estreñimiento. En estos casos, los medicamentos se pueden cambiar y las enfermedades pueden ser tratadas.

Una historia dietética bien detallada, que mantenga el registro diario de los alimentos para una semana o dos, puede revelar una dieta baja en fibra, brindándole al médico una razón para recomendar el consumo de una dieta rica en fibra. Este registro diario de alimentos tiene un papel fundamental para evaluar cuán eficientemente un paciente aumenta su fibra en la dieta durante el tratamiento.

Examen físico

Un examen físico puede identificar enfermedades, como la esclerodermia, que pueden causar el estreñimiento. Un examen rectal con el dedo puede descubrir un esfínter anal apretado como la causa que dificulta la defecación. Por otra parte, si a través de la pared abdominal se puede sentir que el colon está lleno de heces, esto sugiere que el estreñimiento es grave, mientras las heces en el recto sugieren un problema con los músculos del suelo anal, rectal o pélvico.

Los análisis de sangre

Los análisis de sangre pueden ser apropiados en la evaluación de pacientes con estreñimiento. Más específicamente, los análisis de la hormona tiroidea para detectar el hipotiroidismo, y de calcio para descubrir un exceso de hormona paratiroidea, pueden ser muy útiles.

Rayos X de la zona abdominal

Por lo general las grandes cantidades de heces acumuladas en el colon pueden ser visualizadas en las radiografías simples del abdomen. Mientras más heces se observan, más grave es el estreñimiento.

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Enema de bario

Un enema de bario (serie gastrointestinal inferior) es un estudio de rayos X en el que se inserta líquido bario a través del ano para llenar el recto y el colon. El bario delinea el colon en las radiografías y define la anatomía normal o anormal del colon y el recto. Entre las anormalidades que pueden ser detectadas con esta prueba se encuentran los tumores y estrechamientos (estenosis).

Estudios de tránsito del colon

Los estudios de tránsito del colon son los estudios simples de rayos X que determinan cuánto tiempo toma para que los alimentos viajen a través de los intestinos. Con este objetivo, las personas tragan cápsulas durante uno o más días, dentro de las cuales hay muchas piezas pequeñas de plástico que pueden ser vistas en las radiografías. Estas cápsulas de gelatina se disuelven y liberan las piezas de plástico en el intestino delgado, para que luego viajen a través de él y en el colon, como ocurre con la digestión de los alimentos.

Después de 5 o 7 días, se toma una radiografía del abdomen y se cuentan las piezas de plástico en las diferentes partes del colon. A partir de este recuento, es posible determinar si hay y dónde ocurre un retraso en el colon. En los individuos no estreñidos, todas las piezas de plástico son eliminadas en las heces y no permanecen en el colon. Cuando las piezas están repartidas por todo el colon, sugiere que sus músculos y / o nervios no funcionan correctamente, lo que es típico de la inercia colónica. Si las piezas se acumulan en el recto, sugiere una disfunción del suelo pélvico.

Defecografía

Una defecografía es una modificación del examen con enema de bario. Para este procedimiento, se inserta una pasta espesa de bario en el recto de un paciente a través del ano. Las radiografías entonces se toman mientras el paciente defeca el bario. El bario delinea claramente el recto y el ano, demostrando los cambios que se producen en los músculos del suelo pélvico durante la defecación. Por lo tanto, esta técnica examina el proceso de defecación y proporciona información acerca de las anormalidades anatómicas del recto y los músculos del suelo pélvico durante esta actividad.

Estudios de la función ano-rectal

Los estudios de la función ano-rectal que complementan las pruebas de defecografía, proporcionan una evaluación de la función de los músculos y los nervios del ano y el recto. Para los estudios de motilidad ano-rectales, se inserta un tubo flexible, aproximadamente con un octavo de pulgada de diámetro, a través del ano y el recto. Unos sensores ubicados dentro del tubo miden las presiones generadas por los músculos del ano y el recto, mientras el paciente realiza varias maniobras sencillas como apretar voluntariamente los músculos anales. Este tipo de estudios puede ayudar a determinar si los músculos del ano y el recto están trabajando normalmente, ya que cuando su función se deteriora, se obstruye el flujo de las heces, provocando de este modo una condición similar a la disfunción del suelo pélvico.

Defecografía por resonancia magnética

La prueba más reciente de evaluación del estreñimiento y sus trastornos es la defecografía por resonancia magnética y es similar a la defecografía de bario, sin embargo, se utilizan las imágenes de resonancia magnética en lugar de rayos X para proporcionar imágenes del recto durante la defecación. Esta clase de defecografía parece ser una excelente manera de estudiar el proceso, pero es cara y un poco engorrosa. Por ello, sólo se utiliza en unas pocas instituciones que tienen interés particular en el estreñimiento y las alteraciones del proceso de defecación.

Estudios de motilidad del colon

Los estudios de la motilidad del colon son similares a estudios de motilidad ano-rectal en muchos aspectos. Un tubo flexible muy largo y estrecho es insertado a través del ano y se pasa parcial o totalmente por el colon durante un procedimiento llamado colonoscopia. Los sensores dentro del tubo miden las presiones que se generan por las contracciones de los músculos del colon, las cuales son el resultado de la actividad coordinada de los nervios y los músculos de esa zona. Si la actividad de los nervios o músculos es anormal, el patrón de presiones del colon será anormal.

Los análisis de la motilidad del colon son más útiles en el diagnóstico de la inercia colónica. Se consideran herramientas de investigación, pero pueden ser útiles en la toma de decisiones con respecto al tratamiento en pacientes con estreñimiento severo.

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